Inte alla skådespelare ger sig på regi med framgång. Inte ens skickliga skådespelare fungerar alltid bakom kameran. Ett känt modernt exempel är Ryan Gosling som verkligen misslyckades med "Lost River" efter att ha utvecklat sig som skådespelare i ett decennium. Ibland lyckas mediokra, som bäst, skådespelare som Sophia Coppola i registolen. Nu har Paul Dano tagit sig an uppgiften att göra film. Dano slog igenom med "Little Miss Sunshine" och är förmodligen mest känd för sin gestaltning av frikyrklig präst i "There Will Be Blood". "Under en öppen himmel" är en sådan film han hade kunnat spela i. Själv har Dano sagt att han identifierade sig väldigt starkt med karaktären Joe när han läste boken "Löpeld", som filmen är baserad på.

Året är 1960 och familjen Brinson har precis flyttat till en liten ort i Montana. Naturen är slående vacker med majestätiska berg som omringar livet. Samtidigt är naturen grym och varje år drabbas trakten av skogsbränder. Brinson-familjen har till synes ett enkelt men lyckligt liv. Fadern Jerry arbetar på en golfklubb, modern Jeanette är hemmafru och 14-årige Joe försöker komma in i skollivet. Subtila indikationer syns här och var att sakernas tillstånd inte är optimala för alla inblandade. Efter att ha varit för vänskaplig med kunder får Jerry sparken. Redan nästa dag inser golfklubben sitt misstag och vill ha tillbaka honom men hans stolthet förhindrar honom. Jeanette börjar arbeta halvtid, Joe tar också ett extrajobb. Efter att några veckor har gått bestämmer sig Jerry för att ta jobb som brandman och hjälpa till med brandsläckning. Hans beslut skakar om familjelivet. Jeanette faller i någon form av blandning mellan kris och frigörelse. Kvar finns Joe som får ta konsekvenserna av sina föräldrars handlingar. Som blir alldeles för inblandad i vuxnas tillvaro.

Dano tillåter sin skapelse att ta sin tid utan att för den sakens skull göra en tråkig film. Han har utmärkta skådespelare till sin hjälp, både kända och okända. Den andra betydande spelaren är Diego García och hans monumentala fotoarbete. Varje bild andas själ, intensitet och krackelerande yta.

"Under öppen himmel" är barnets blick på allt som händer i familjen. Framförallt handlar filmen om ett paradigmskifte, hur 50-talet omvandlas till 60-talet och tanken på att saker ska vara på ett visst sätt börjar luckras upp. På så sätt blir den större än att enbart vara ett familjedrama. Däremot har filmen en ibland konstig ton som viskar om andra typer av faror än de den rör sig med.